Capacités cognitives

La cognition est une fonction complexe et multiple qui inclut l'ensemble des connaissances (langage, mathématique, musique, etc.) et les processus qui permettent leur apprentissage et leur manipulation (association, rétroaction, traitement de l'information, etc.) (Bérubé, 1991). La cognition animale englobe donc tous les processus et phénomènes mis en œuvre pour acquérir, conserver et transmettre de l’information chez les animaux.

Les capacités cognitives des Mammifères marins les mieux étudiées sont celles du Grand dauphin (Tursiops truncatus). Ces animaux possèdent un gros cerveau (Marino et al., 2004). Ils vivent dans des groupes sociaux relativement stables, l’organisation sociale de ces mammifères est de type fusion-scission.
Il suffit d’observer ces animaux pendant quelques heures pour noter à quel point l’information qu’ils traitent est variée : ils sont capables de mettre en place des stratégies de chasse coopérative, ils produisent et reproduisent des sons divers, ils analysent des informations sociales, ils planifient leurs actions, etc.

L’intelligence du dauphin est souvent citée en exemple. Cependant qu’en est-il exactement ?
Plusieurs chercheurs travaillent à mieux connaître leurs capacités cognitives.
Nous vous invitons à consulter les travaux des scientifiques suivant : L. Herman, A. Pack, D. Reiss, S. Kuczaj et F. Delfour. Pendant de nombreuses années le laboratoire hawaiien dirigé par le Dr L. Herman a été leader dans ce domaine.

Par exemple, il a ainsi été démontré que :

  • Les dauphins reconnaissent et associent des objets inspectés uniquement par leur sonar (via l’écholocalisation) et des objets présentés à l’extérieur du bassin donc accessibles spécifiquement par la vision. En d’autres termes, ils combinent et croisent de façon pertinente les informations visuelles et les informations auditives pour reconnaître des objets qu’on leur présente.
  • Plusieurs dauphins sont capables de s’accorder pour effectuer une action de manière synchrone : faire la même chose en même temps qu’un autre individu requiert d’être attentif à ce partenaire, à ce qu’il fait et de reproduire (imiter) à l’identique ce qu’il est en train de faire. Il a été également démontré qu’ils étaient capables d’imiter certaines postures humaines.
  • Les dauphins comprennent les gestes de pointage humain, un peu à la manière des chiens. Ils comprennent un bras tendu, une tête tournée ou bien un regard comme indiquant une direction (« se diriger vers ») ou un objet à aller voir. Ils sont aussi sensibles à l’état attentionnel de l’humain ainsi si un humain pointe dans une direction mais recule ou tourne la tête, ils vont avoir des performances inférieures à la situation précédente. Les chercheurs pensent que les dauphins comprennent de façon spontanée le pointage humain car ils se positionnent naturellement de la même manière lorsqu’ils utilisent leur sonar. En effet, l’écholocation demande à ce que les animaux adoptent une direction précise pour envoyer les ultrasons et recevoir leurs échos.
  • Les dauphins reconnaissent leur image spéculaire. Placés face à un miroir ils développent des comportements autocentrés et contingents qui témoignent d’une compréhension de la concordance entre les mouvements qu’ils réalisent et ce qu’ils voient dans le miroir. Ils comprennent que « l’individu » face à eux n’est pas un étranger mais est bien une représentation d’eux-mêmes. Si on les marque avec une substance colorée à leur insu, ils vont regarder préférentiellement cette partie de leur corps. Cette capacité est présente chez d’autres mammifères marins, les orques (Orcinus orca) en l’occurrence, mais est absente chez les pseudorques (Pseudorca crassidens) et les otaries (Zalophus californianus). Des dauphins, des orques, des éléphants (Elephas maximus), des chimpanzés (Pan troglodytes), des orang-outans (Pongo pygmaeus), une femelle gorille (Gorilla gorilla) élevée par l’homme et des pies (Pica pica), et à l’instar de l’homme, se reconnaissent dans un miroir.

 

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